L’australopithèque "Little Foot" a 3 670 000 ans [en]

Des chercheurs d’institutions françaises, canadiennes, sud-africaines et américaines, ont mis en évidence que le squelette de Little Foot, découvert au nord-ouest de Johannesburg dans les grottes de Sterkfontein, serait âgé de 3 670 000 ans.

Depuis sa découverte en 1994 par Ronald J. Clarke, paléoanthropologue de l’Université du Witwatersrand, les avis ont divergé à propos de l’ancienneté de l’Australopithecus prometheus Little Foot, lui attribuant un âge variant de 2,2 à 4 millions d’années.

En 2007, à la demande de l’université sud-africaine, Laurent Bruxelles, géomorphologue à l’Inrap, prend en charge ce délicat problème de chronologie et démêle la succession des strates qui enserrent le squelette. Avec Ron Clarke, il démontre début 2014 que les strates datées d’1,5 et 2,2 millions d’années ne sont pas contemporaines de Little Foot. Après étude des sédiments contenant l’hominidé, il lui redonne un âge ancien, plus proche de 3 millions d’années, voire au-delà.

Au second semestre 2014, les analyses des ossements de l’australopithèque grâce à une méthode de datation innovante viennent confirmer l’expertise du géoarchéologue français : Little Foot serait âgé de 3,67 millions d’années (± 0,16 millions d’années). La nouvelle analyse s’appuie sur la mesure des niveaux d’isotopes d’aluminium et de béryllium dans le quartz de la même strate rocheuse que celle contenant le squelette.

La publication de cette découverte, parue dans le journal Nature le 1er avril 2015, offre une visibilité extraordinaire aux équipes de recherche françaises impliquées dans le projet, à savoir l’Inrap - la plus importante structure de recherche archéologique française, TRACES - l’un des grands centres de recherche archéologique en Europe, le CNRS et l’Université Toulouse Jean-Jaurès.

Informations complémentaires :
-  Communiqué de presse de l’équipe de recherche : (charger le document)
-  Article dans Nature

Little Foot in the Sterkfontein cave - Photo copyright : Laurent Bruxelles
Little Foot skull - Photo copyright : Jason Heaton
Little Foot skull in daylight
Stephen Motsumi, Laurent Bruxelles and Ron Clarke. Photo copyright : F.Duranthon

publie le 20/04/2015

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